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Qué es el plancton y para qué sirve

Puede ser que, en alguna ocasión, quizá miraste en el interior de lo que popularmente se conoce como ‘piscina de mar’, y que consiste en una zona donde se acumula el mar cuando la marea está alta, y se queda allí durante algunas horas para el disfrute de todos los demás. Y, si te fijas bien, es bastante probable que se encuentre habitado por millones de pequeñas plantas y animales.

Qué es el plancton

Para ver algunas de estas plantas y animales es probable que necesites la ayuda de un microscopio. Y estas pequeñas criaturas son conocidas con el nombre de plancton.

Fue el científico Victor Hensen quién se convirtió en la primera persona en utilizar el término ‘plancton’, en el año 1887, con el fin de referirse a un conjunto de organismos que flotaban a merced de los distintos movimientos del mar, muy numeroso y diverso, y que habita de hecho tanto en agua dulce como en agua salada. Aunque es cierto que es mucho más representativo en los océanos, llegando a alcanzar unas cantidades de trillones, pudiendo aumentar especialmente en los mares más fríos.

¿Qué es el plancton? ¿En qué consiste?

El plancton está principalmente formado por pequeñísimos animales y plantas, los cuales flotan de forma pasiva en el agua, lo que significa que tienden a ser libremente transportados de un lugar a otro por las distintas corrientes marinas.

La palabra ‘plancton’ proviene de la palabra griega ‘planktos’, que literamente significa ‘a la deriva’ o ‘errante’. Lo que puede servir como indicativo de cuál es su principal característica: tienden a flotar de forma pasiva y solo se mueven con el movimiento de las mareas.

Tiende a dominar las capas superficiales bien iluminadas en los océanos de prácticamente todo el mundo, y varía en tamaño. Suele ir desde pequeños microbios, que no son visibles a simple vistas, hasta pequeños animales. Y, además de las bacterias, podríamos considerar a los distintos organismos planctónicos como la forma de vida más abundante en la tierra.

Fundamentalmente existen dos tipos de plancton, unas pequeñas plantas conocidas técnicamente bajo el nombre de fitoplancton, y animales que nadan de forma verdaderamente débil, conocidas con la denominación de zooplancton.

El fitoplancton

El fitoplancton es un tipo de plancton hecho de plantas muy pequeñas, tan pequeñas que en la mayoría de las ocasiones son unicelulares. Dado que las plantas son capaces de producir su propia comida y liberan oxígeno como subproducto, todos los demás seres vivos presentes en el océano dependen de ellas directa o indirectamente, con el fin de obtener comida u oxígeno.

Por otro lado, se estima que el 80 por ciento del oxígeno en la tierra es producido por el fitoplancton.

Las ‘diatomeas’ son el tipo más común de fitoplancton. Consisten en algas amarillas unicelulares cuyas paredes celulares contienen una gran cantidad de sílice, una sustancia similar al vidrio.

Para qué sirve el plancton

El zooplancton

A diferencia del fitoplancton, el zooplancton es un tipo de plancton formado por animales muy pequeños. Por ello es también conocido como el ‘plancton animal’.  A su vez, existen dos tipos de zooplancton: el holoplancton si el plancton pasa toda su vida a merced de las corrientes, o meroplancton, si solo se trata de plancton por un corto periodo de tiempo, habitualmente durante su desarrollo.

A su vez, el zooplancton puede clasificarse de acuerdo a su tamaño. Por ejemplo, el nanoplancton está formado por animales unicelulares que se alimentan de fitoplancton, y que son comidos por otros zooplancton. El microplancton se encuentra compuesto por huevos y larvas, generalmente de invertebrados. El macroplancton está formado por grandes cantidades de copépodos, anfípodos, cumaceos y gusanos de flecha. Y finalmente nos encontramos con el megaplancton, que incluye en su composición grandes medusas, que se mueven a merced de las corrientes.

¿Para qué sirve el plancton?

Aunque no lo creas, el plancton juega un papel fundamental en la cadena alimentaria marina. De hecho, sin la existencia del plancton en realidad habrían pocos organismos vivos en el mar, y casi con total seguridad ninguna Gran Barrera de Coral.

Por ejemplo, el plancton se convierte en el alimento esencial para una amplia variedad de animales, desde percebes hasta grandes peces o ballenas. No en vano, ¿sabías que el considerado como el pez más grande del mundo, el tiburón ballena, se alimenta de plancton, al igual que muchas de las ballenas más grandes?.

Y si quieres descubrir más te animamos a leer nuestro artículo sobre la Contaminación de los mares.

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