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Petroleo: procedencia, usos y problemas

Los combustibles fósiles han sido durante años, y lo siguen siendo, de mera importancia en nuestras vidas para poder prosperar y dotar de energía a todo lo necesario en la sociedad y uno de esos combustibles fósiles más utilizado es el petróleo que todavía hoy en día juega un papel fundamental aunque debemos conocer cuáles son los riesgos de su uso continuado. Veamos a continuación todo sobre el Petroleo: procedencia, usos y problemas.

¿Qué es el petroleo?

El petróleo (cuyo nombre proviene del vocablo  griego Petra que significa piedra y  óleum, que significa petróleo), también conocido como petróleo crudo, es una mezcla fluida de hidrocarburos líquidos y gaseosos, elementos químicos inorgánicos e impurezas físicas. Por lo general, viene acompañado además de una gran cantidad de bacterias que se deben eliminar. Puede que al pensar en el petróleo crudo nos venga a la memoria imágenes de las películas o de los reportajes en los que aparece negro completamente, pero en realidad tiene una apariencia similar a un aceite marrón oscuro con algunos tonos amarillos, rojos, incluso verdes en base a su composición química.

La composición del aceite en realidad varía tan ampliamente que uno de los estándares de clasificación de petróleo más utilizados es por área de producción (por ejemplo, aceite de Oman-Tapis, aceite intermedio West Texas, etc.). Otros dos sistemas de clasificación importantes se basan en la densidad (aceite ligero o pesado) o el contenido de azufre (dulce o ácido).

El petróleo crudo es uno de los hidrocarburos más importantes de la actualidad, y literalmente mantiene nuestras industrias funcionando como una fuente de energía y una materia prima crítica. Se forma bajo tierra, y rara vez surge a la superficie sin que tenga algo que ver el hombre con excavaciones y yacimientos petrolíferos.

Cómo se forma el petróleo

El petróleo sigue una serie de pasos hasta que podemos decir que “surge” a la tierra o de hecho, es extraído.

  1. Deposición: una gran cantidad de materia orgánica termina en un área confinada (geológicamente hablando).
  2. Entierro: esta materia queda enterrada bajo el sedimento y, posteriormente, se “hunde” en la corteza.
  3. Diagénesis: sometida a presiones extremas y altas temperaturas, esta materia se cuece en kerógeno, una sustancia similar a la cera que es básicamente aceite crudo.
  4. Catagénesis / agrietamiento: si se mantiene la ventana derecha de presión y calor en el kerógeno, se cocinará más en hidrocarburos fluidos (petróleo y gas).
  5. Formación de yacimientos: estos nuevos hidrocarburos, al ser fluidos y menos densos, son bombeados por el peso de las rocas que ejercen presión sobre ellos, hasta que golpean una roca por la que no pueden atravesar y forman un depósito.

Los usos del petroleo

El petróleo crudo y otros líquidos producidos a partir de combustibles fósiles se refinan en productos derivados del petróleo que la gente usa para muchos propósitos diferentes. Los biocombustibles , como el etanol y el biodiesel, también se utilizan como productos derivados del petróleo, principalmente en mezclas con gasolina y combustible diesel.

Usamos productos derivados del petróleo para impulsar vehículos, calentar edificios y producir electricidad.

La industria petroquímica usa petróleo como materia prima (una materia prima) para fabricar productos como plásticos, poliuretano, solventes y cientos de otros productos intermedios y para el usuario final.

Veamos al detalle cuáles son todos los usos principales del petróleo.

Combustible

El petróleo tiene dos usos principales. El primero es como combustible. La combustión del petróleo crudo dio lugar a la derivación de diversas energías del petróleo. El petróleo ha sido una fuente de energía para calefacción, iluminación y locomoción, y particularmente el combustible más conveniente para el motor de combustión interna. Este uso ha aumentado rápidamente en importancia con la llegada del automóvil y una amplia gama de otras aplicaciones del motor de combustión interna

De entre los diversos combustibles en los que deriva el petróleo, la gasolina es el producto de petróleo más consumido en el mundo. En 2017, el consumo de gasolina en el motor promedió alrededor de 391 millones de galones por día.

El combustible destilado es el segundo producto de petróleo más consumido. El combustible destilado contiene combustible diésel y combustible para calefacción . El combustible diesel se utiliza en los motores diesel de equipos pesados ​​de construcción, camiones, autobuses, tractores, barcos, trenes, algunos automóviles y generadores de electricidad. El aceite de calefacción, también llamado aceite combustible, se usa en calderas y hornos para calentar casas y edificios, para calefacción industrial y para producir electricidad en plantas de energía.

Los líquidos de hidrocarburos gaseosos (LGH), incluyen propano, etano, butano y otros líquidos de hidrocarburos gaseosos que se producen en plantas de procesamiento de gas natural y refinerías de petróleo.  La industria petroquímica usa HGL como materia prima para fabricar muchos productos.

El propano, un HGL muy consumido, también se usa en hogares para calefacción y calentamiento de agua, para secado de ropa, para cocinar, para calentar invernaderos y establos, para secar cultivos y como combustible para el transporte.

Compuestos orgánicos

El segundo uso del petróleo es la síntesis de compuestos orgánicos. En 1965, alrededor del 80% de los productos químicos orgánicos del mundo se sintetizaron a partir del petróleo. Esta cifra aumentó al 98% en 1980 y al 99% en el año 2000. Por lo tanto, los productos químicos derivados del petróleo (productos petroquímicos) son una amplia variedad de productos químicos. Comercialmente importantes incluyen gasolina y queroseno. La jalea de petróleo es una sustancia gelatinosa grasosa procedente del petróleo y utilizada como base de ungüento, lubricante y cubierta protectora.

Los problemas derivados del petroleo

Ya hemos visto los usos que puede tener un combustible fósil como el petróleo, comprobando así  su importancia aunque también habrá que mencionar algunos de los problemas que genera su uso continuado.

Impacto medio ambiental

A pesar de que los productos derivados del petróleo hacen la vida más fácil al alimentar aviones, automóviles, camiones, estufas de cocina y otras aplicaciones en motores de combustión, así como en calentar nuestras casas, su uso puede causar problemas ambientales, como la contaminación del aire y el agua. Cuando los productos del petróleo se queman como combustible, emiten dióxido de carbono (CO 2), un gas de efecto invernadero que está relacionado con el calentamiento global. El uso de productos derivados del petróleo también libera contaminantes: monóxido de carbono (CO), óxidos de nitrógeno, material en partículas e hidrocarburos no quemados, que contaminan el aire que respiran los humanos. Dado que mucha contaminación del aire proviene de automóviles y camiones, muchas leyes ambientales han tenido como objetivo cambiar la composición de la gasolina y el combustible diésel para que produzcan menos emisiones.

Alteración del hábitat natural

Explorar y perforar para obtener petróleo puede alterar los hábitats terrestres y oceánicos. Un estudio sobre la evaluación del impacto de las actividades de exploración petrolera en la agricultura y los recursos naturales en la región del delta del Níger en Nigeria mostró que las actividades de exploración petrolera afectaron específicamente los recursos suelo / tierra, vida acuática / pesquerías, recursos hídricos, cultivos, ganado y bosques /vegetación. Los derrames de petróleo han degradado la mayoría de las tierras agrícolas, reduciendo la disponibilidad de pescado y productos pesqueros, causando la contaminación de los recursos hídricos superficiales y subterráneos, la destrucción de cultivos herbáceos y arbóreos y la muerte de animales de granja en la región como resultado de materiales tóxicos en el suelo y agua contaminada. Las actividades de exploración petrolera también han resultado en la desaparición de algunas especies de vegetación y animales forestales, incluidos primates, peces, tortugas y pájaros.

Conflictos bélicos

El uso del petróleo y de otros combustibles fósiles ha provocado infinidad de conflictos bélicos por no hablar de la dependencia de los países pobres en relación a los ricos y como estos han “exprimido” el suelo de los yacimientos ubicados en países de África y otros territorios tercermundistas en busca de petróleo.

El control por esos yacimientos provoca guerras, discriminación social, y la mencionada dependencia social.

Desequilibrio social

Sumado al problema del conflicto bélico, la explotación del petróleo genera también que se marquen más las diferencias entre países ricos y pobres siendo estos los explotados pero los que menos petróleo consumen, si bien los países del tercer mundo, consumen tres cuartas partes del petróleo que se genera en el mundo.

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