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La Vida Marina en la Antártida está en peligro por la acidificación del océano

Según un estudio de la revista Nature Geoscience, la disminución del nivel de pH que se está produciendo en el Antártico, está dañando la vida silvestre nativa. Los científicos han descubierto que los caracoles de los mares que rodean la Antártida se están viendo afectados y sus conchas están siendo disueltas. Los caracoles marinos, llamados “Pterópodos”, son un eslabón importante en la cadena alimentaria oceánica, por lo que las consecuencias de este fenómeno pueden ser de gran magnitud.

La acidificación del océano y los afloramientos

El estudio fue un proyecto conjunto con la participación de investigadores del BAS, la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA), la Institución Oceanográfica Woods Hole EE.UU, y la Escuela de Ciencias Ambientales de la Universidad de East Anglia.

La química de los carbonatos de la superficie del océano está cambiando rápidamente como resultado de actividades humanas, como la quema de combustibles fósiles, ya que parte del dióxido de carbono adicional en la atmósfera es absorbido por los océanos. Este proceso altera la composición química del agua, por lo que se vuelve más ácida.

Por otra parte, el afloramiento es un fenómeno que se produce cuando los vientos y las corrientes oceánicas empujan las capas más profundas y frías de agua de mar (de unos 1.000 m de profundidad) hacia las capas superficiales. El agua de mar a estas profundidades es más corrosivo para la aragonita, el tipo de carbonato de calcio que forma cáscaras pterópodos.

“Los carbonatos que forman las conchas se disuelven más fácilmente cuando las temperaturas son frías y la presión es alta, propiedades características de las profundidades del océano”, explicó el Dr. Tarling.

Los científicos han descubierto que el efecto combinado del aumento de la acidez de los océanos y surgencias naturales hace que en algunas zonas del Océano Austral, el horizonte de saturación, es decir, la capa superior del océano donde pterópodos pueden vivir sea de alrededor de sólo 200 m.

Consecuencias de la acidificación del océano

Además de ser un buen indicador de la salud del ecosistema, los Pterópodos son una de los principales componentes del fitoplancton y una presa clave de una serie de depredadores superiores  como plancton más grande, peces, aves marinas, ballenas.

El Dr Tarling,  Jefe de los ecosistemas marinos en el British Antarctic Survey y co-autor del informe, explicó la importancia de estos hallazgos: “Los caracoles no necesariamente mueren como resultado de sus conchas disolución, sin embargo, puede aumentar su vulnerabilidad a la depredación y la infección, y esto va a tener un impacto en otras partes de la cadena alimentaria”.

Dr Tarling dijo que el estudio es muy revelador, y que ha proporcionado un importante de trabajo sobre “cómo los Pterópodos responderán a las futuras condiciones oceánicas”.

“Nos llevó varios años hasta desarrollar una técnica lo suficientemente sensible como para mirar el exterior de las conchas con microscopios electrónicos de barrido, ya que las conchas son muy finas y el patrón de disolución, sutil”, comentó el Dr. Tarling. “Ahora estamos llevando a cabo un programa mucho más amplio completamente centrado en los efectos de la acidificación de los océanos, no sólo en Pterópodos, sino a una gama más amplia de organismos”.

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