Escrito por Tendenzias

Nutrición heterótrofa y alimentación en los animales

Podríamos citar muchas diferencias entre la alimentación de organismos autótrofos y herótrofos. Según hemos visto en un artículo anterior, el cual se enlaza al final de estas líneas. Los organismos autótrofos, como en el caso visto por las plantas (en este caso se consideran fotolitoautótrofos), sintetizan las sustancias esenciales para su metabolismo a partir de sustancias inorgánicas, de esta forma, para su nutrición no necesitan seres vivos.

Por contra los organismos heterótrofos necesitan otros seres vivos como fuente de nutrientes para su propia subsistencia. Veamos las características de cada uno de estos seres vivos y para finalizar veremos los tipos de alimentación en los animales (organismos heterótrofos).

Características de los heterótrofos

La primera y principal característica es que este tipo de organismos no producen su propio alimento, esto les obliga a buscar los nutrientes necesarios para su supervivencia en otros seres vivos.

No poseen en sus células cloroplastas porque no realizan fotosíntesis. No requieren para su nutrición energía lumínica, sólo química y las reacciones que llevan a cabo son catabólicas. En contraposición con las anabólicas de los autótrofos.

Por decirlo de una manera más sencilla, la nutrición autótrofa son las que realizan los vegetales, seres que necesitan luz para fabricar su propio alimento. Mientras que la nutrición heterótrofa la realizan los animales porque requieren conseguir sustancias nutricias de otros seres vivos.

Mientras que las plantas producen su propio alimento, los animales deben consumirlos (también son heterótrofos algunas bacterias, y los hongos).

Tipos de alimentación en los animales

La obtención adecuada de alimento, tanto en cantidad como en calidad, ocupa la mayor parte del comportamiento rutinario de los animales. Consideraremos, a continuación, cómo adquieren los alimentos los distintos tipos de animales.

Absorción de alimento a través de la superficie corporal

Es el método de alimentación que menos depende de la captura especializada y los órganos digestivos. Implica la absorción directa de nutrientes a través de la pared corporal. Ciertos protozoos, endoparásitos (animales que viven dentro de otros animales) y los invertebrados acuáticos son capaces de obtener moléculas de nutrientes del medio ambiente directamente a través de su pared corporal blanda.

Los endoparásitos, tales como los protozoos parásitos, las tenias, ciertos moluscos y crustáceos están rodeados por tejidos hostiles del huésped o por los fluidos del tubo digestivo, ambos ricos en nutrientes. Las tenias carecen incluso de un sistema digestivo rudimentario.

Endocitosis

La endocitosis representa una forma más activa de alimentación que la absorción pasiva de nutrientes directamente a través de la pared corporal. Sin embargo, al igual que ésta, tiene lugar a nivel de células más que a nivel de tejidos u organismos. La endocitosis incluye dos procesos, la fagocitosis (célula comiendo) y la pinocitosis (célula bebiendo).

En la fagocitosis, unas protuberancias de tipo pseudópodo se extienden hacia el exterior y envuelven partículas de nutrientes relativamente grandes. La pinocitosis tiene lugar cuando una pequeña partícula se une a la superficie de la célula y la membrana plasmática se invagina (se pliega hacia dentro) bajo ella.

La vesícula (o vacuola nutricia en los protozoos) se fusiona con los lisosomas, orgánulos que contienen enzimas digestivos intracelulares, formando lo que se conoce como vacuola secundaria. Después de la digestión, el contenido de la vacuola pasa a través de la pared de la misma hacia el citoplasma.

Alimentación por filtración

Muchos animales acuáticos usan la alimentación por filtración, llamada también alimentación por suspensión, para capturar el alimento. Los alimentos (normalmente fitoplacton o zooplacton) son transportados hacia sistemas especializados de atrapamiento situados en la superficie corporal o en el interior.

La mayor parte de los filtradores marinos  son animales pequeños, tales como las esponjas. Los filtradores más grandes son los cetáceos como las ballenas.

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Los alimentos son transportados mediante corrientes de agua que se forman espontáneamente o que son generadas por los movimientos de partes del cuerpo del animal filtrados, como los cilios o los flagelos.

Alimentación líquida

La alimentación líquida se da mediante distintas estructuras y mecanismos, incluyendo el picar y succionar o el cortar y lamer.

El alimentarse picando y succionando se puede observar en ciertos animales como las sanguijuelas. Las sanguijuelas son verdaderos chupadores de sangre, usando un anticoagulante en su saliva para evitar la coagulación de la sangre de su presa. De hecho los anticoagulantes de las sanguijuelas se han aislado químicamente y se usan en clínicas.

En cuanto a cortar y lamer, numerosos invertebrados y algunos vertebrados se alimentan por este sistema. Cortan la pared corporal de su presa y lamiéndola o absorbiendo como una esponja los fluidos corporales que salen del corte se alimentan. La mosca negra y otras especies de mosca picadora tienen estructuras bucales con una mandíbula afilada para cortar y un gran labio en forma de esponja para transferir el líquido corporal (normalmente sangre) hacia el esófago.

Los murciélagos vampiros usan sus dientes para hacer heridas punzantes en el ganado, del que lamen la sangre que rezuma.

Retención de presas

Los depredadores usan distintos tipos de estructuras bucales y otros apéndices para capturar y masticar animales y plantas. A menudo se usan toxinas para inmovilizar a las presas.

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Aunque no hay verdaderos dientes en los invertebrados, algunos tienen estructuras quitinosas en forma de pico o de diente para picar y alimentarse. Invertebrados como la mantis religiosa y el bogavante tienen sus extremidades anteriores modificadas para capturar presas.

Las arañas y otros animales relacionados tienen estructuras bucales en forma de aguja para la inyección de veneno, mientras que los cefalópodos como el pulpo tienen un pico agudo y rasgador.

Entre los vertebrados, nos encontramos con las lampreas, los tiburones, los anfibios y los reptiles que tienen dientes afilados. Dispuestos sobre sus mandíbulas y les ayudan a atrapar y desgarrar a sus presas.

Una excepción notable es el caso de las serpientes venenosas, que tienen los dientes modificados denominados colmillos, que usan para inyectar veneno. Los colmillos están equipados con un surco que guía el veneno o son huecos.

En cuanto a los mamíferos, usan los dientes para atrapar y masticar a sus presas. En este caso tienen varios tipos de dientes. Presentan una estructura dental más compleja e interesante.

Herbívoros y ramoneadores

Los herbívoros tienen, frecuentemente, partes de sus bocas especializadas para alimentarse de material vegetal. Muchos gasterópodos usan una estructura en forma de raspa denominada rádula para rascar las algas de las superficies rocosas o para raspar la vegetación.

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Los vertebrados herbívoros tienen placas óseas (algunos peces y reptiles) o dientes con forma de molares con amplias superficies planas modificadas para triturar material vegetal, con un esmalte duro.

Algunos herbívoros como los pequeños roedores tienen dientes sin raíz y son de crecimiento continuo.

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