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Inundaciones – Qué son, por qué se producen, soluciones

Una inundación es la ocupación por parte del agua, de zonas que habitualmente están secas, las causas pueden ser múltiples, por desbordamiento de ríos, ramblas, por lluvias torrenciales, deshielo, por subida mayor de las mareas, por maremotos, etc. Todas éstas son causas naturales, pero también existen causas humanas. Entre las causas más comunes son las roturas de presas, a través de fracking se puede llegar a provocar movimientos sísmicos bajo el océano, los terribles tsunamis,  habitabilidad en zonas inundables tan peligrosas y como no, el más importante de todos El Cambio Climático.

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Inundaciones | Causas Naturales

Las inundaciones siempre tienen causas naturales unas veces se producen con mayor periodicidad, como pueden ser las crecidas habituales de deshielo, lluvias, etc., siempre de forma más o menos moderada o bien en lo que se denominan ciclos, que como su nombre indica pueden pasar incluso siglos entre riadas o inundaciones. Estas inundaciones son las más peligrosas, puesto que los registros de los que se tienen constancia, no son demasiado antiguos como para llevar un control riguroso.

En el área mediterránea se da el fenómeno de la gota fría, que es un embolsamiento de aire a muy frío en las capas medias y altas de la atmósfera que, al chocar con el aire cálido y húmedo que asciende del mar, provoca intensas precipitaciones y la posterior inundación.

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En Asia oriental la principal causa de las crecidas fluviales son las lluvias torrenciales causadas por el monzón, asociadas muchas veces con los tifones. Se presentan en verano y afectan a amplias zonas entre las que destaca el golfo de Bengala, zona de mayor precipitación media del globo.

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Los huracanes son una versión caribeña de los tifones, que asuelan temporalmente la región del golfo de México causando inundaciones por las olas, de hasta ocho metros, asociadas a los fuertes vientos, y por las lluvias intensas motivadas por la misma baja térmica. También las tormentas tropicales suelen causar lluvias muy fuertes.

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Subidas bruscas de temperatura pueden provocar crecidas en los ríos por la rápida fusión de las nieves, esto se da sobre todo en primavera, cuando el deshielo es mayor, o tras fuertes nevadas en cotas inusuales, que tras la ola de frío se funden provocando riadas.

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Los maremotos o tsunamis como posible causa de una inundación, ya que el sismo submarino provoca una serie de ondas que se traducen en olas gigantes de devastador efecto en las costas afectadas. Estas catástrofes se suelen dar en el área del Pacífico, de mayor actividad sísmica.

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Las inundaciones no son ajenas a la ocupación del suelo. El caudal de los ríos es normalmente muy variable a lo largo de los años.

Generalmente las poblaciones locales, cuando hace mucho tiempo que se encuentran asentadas en el lugar tiene conocimiento de las áreas ocupadas por las avenidas del río o barranco, y así respetan el espacio de éste y sus cauces, evitando la ocupación del mismo y por ello la inundación de sus centros poblados.

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Pero en otros casos, no es así y los planes urbanísticos permiten edificar en zonas inundables, y poniendo en riesgo la vida de la población afectada.

Inundaciones | Causas Humanas

Hemos comentado anteriormente que las inundaciones siempre tienen causas naturales, entendiendo como naturales a una reacción normal ante un estímulo. El efecto invernadero del que tantas veces hemos oído hablar, es la subida de la temperatura de la atmósfera producida como resultado de la concentración en la atmósfera de gases, principalmente dióxido de carbono.

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Todo esto provoca la elevación de la temperatura media del planeta de forma alarmante y si la temperatura sube, zonas donde antes había hielos perennes ahora empiezan a deshelarse. Todos estos cambios se están produciendo muy rápido lo que provoca que no estemos preparados para nuevas zonas de inundación, para dejar más márgenes en los ríos y por supuesto nuestra franja costera.

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La construcción de viviendas de recreo o vacacionales en primera línea de playa, tan bonita y chic, posiblemente dentro de unos pocos años las tengamos dentro del agua. Zonas con muy poca costa por culpa de las construcciones, zonas con niveles más bajos que el mar o incluso zonas edificadas en lenguas de tierras. Todas estas zonas están en grave riesgo de desaparecer.

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Los deshielos están provocando el incremento del nivel del agua, zonas que antes disponían de amplias playas, ahora simplemente tienen una franja de tierra.

Los embalses, otro factor de riesgo cuando hablamos de inundaciones, por dos factores fundamentales. El primero es por culpa de un mantenimiento deficiente, la presa puede llegar a romper ante una avenida fuerte, provocando la inundación de toda la zona aguas abajo de la presa.

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El segundo factor es debido a la modificación de los cauces naturales de los ríos, estos se modifican y muchas veces no se vigilan, el agua tiene un paso natural y siempre tenderá a buscarlo.

El fracking, o la estimulación hidráulica, es una técnica para posibilitar o aumentar la extracción de gas y petróleo del subsuelo. Los partidarios de la fracturación hidráulica argumentan que la técnica no tiene mayores riesgos que cualquier otra tecnología utilizada por la industria.

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Sus oponentes, en cambio, señalan el impacto medioambiental de esta técnica, que en su opinión incluye la contaminación de acuíferos. Otros de los argumentos es que se han producido casos de incremento en la actividad sísmica, la mayoría asociados con la inyección profunda de fluidos relacionados con el fracking.

Cuando esta técnica se utiliza en el océano, el incremento de la actividad sísmica puede provocar movimientos de fallas que originen un pequeño o gran tsunami.

Inundaciones | Soluciones

Actualmente las defensas contra las inundaciones están muy avanzadas en los países desarrollados. Los sistemas de prevención se basan en diques, motas, barreras metálicas, embalses reguladores y mejora de la capacidad de desagüe de los cauces fluviales.

También los sistemas de alerta ante situaciones peligrosas están muy desarrollados por medio de la predicción meteorológica, la observación de los aforos fluviales que determinan una alerta hidrológica y los sistemas de detección de maremotos.

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La defensa contra las inundaciones marinas provocadas por las mareas está muy desarrollada en los Países Bajos donde una red de diques regulan las aguas tanto interiores como exteriores. También Venecia y Londres cuentan con defensas similares.

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Los embalses reguladores son muy numerosos en las regiones de clima mediterráneo como California y el sur de Europa y sirven para almacenar agua en tiempos de sequía y contener las avenidas fluviales.

Otras actuaciones han ido encaminadas a alejar el peligro de las ciudades mediante el desvío del cauce fluvial dotándolo a su vez de mayor capacidad de desagüe, como en Valencia o Sevilla.

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La canalización de ríos, como el Rin o el Segura, son obras de mayor envergadura que han llevado consigo un plan integral para toda la cuenca. Algunas de estas actuaciones han sido muy controvertidas por sus efectos adversos, como la eliminación de los meandros en el Rin que ha propiciado la mayor rapidez en la onda de crecida y por tanto su mayor virulencia.

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La reforestación de amplias zonas en la cuenca alta y media de los ríos también contribuye a minimizar el efecto de las fuertes lluvias y por tanto de la posterior crecida. No obstante quedan zonas de riesgo, básicamente urbanizadas antes de las leyes protectoras, algunas de ellas de alto valor histórico-artístico como Florencia, que ya sufrió una gran inundación en 1966.

Inundaciones | Holanda y sus Sistemas de Diques

El nombre de Países Bajos, lo recibe debido a que aproximadamente el 25% de su territorio se encuentra por debajo del nivel del mar. La ciudad de Nieuwerker aan den IJssel es el punto más bajo de Holanda, con 6,74 metros bajo el nivel del mar. En Nederland, tierras (land) bajas (neder), llevan siglos luchando contra el mar, una lucha contra la naturaleza incesante que requiere del desarrollo de técnicas y construcciones de lo más ingeniosas.

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1 de febrero de 1953, la gran Inundación

Al principio fueron los propios campesinos los que se protegían del mar con molinos o diques, creían que el ingenio de los holandeses podría ser suficiente para contrarrestar la depresión, pero no lo fue. El  1 de febrero de 1953, una gran tormenta, durante 20 horas estuvo lloviendo, destrozando cientos de diques. El mar del Norte, llegó a alcanzar 4,20 m por encima de su nivel normal, devastando gran cantidad de pueblos costeros e inundando el 8% del país, muriendo 1.838 personas.

A partir de aquí, se empezó a buscar nuevas técnicas que impidiera nuevas catástrofes como la sucedida y ese fue el motivo por el que se creó el Plan Delta. Un plan que se encargaría de asegurar una correcta protección frente al mar. Y así, 20 días después de la gran inundación, se creo el proyecto siendo uno de los proyectos de gestión de agua más grande y caro del mundo.

Plan Delta

Plan Delta

La protección de la costa se debía llevar a cabo sin cerrar las vías marítimas de mayor importancia económica en los puertos de Rotterdam y Amberes.

Este proyecto, se desarrolló durante 30 años, desde que comenzó con la colocación de la primera piedra en 1958 y la colocación de la última, en 1997. El proyecto consistía en la construcción de nuevas presas y barreras y se elevaron y reforzaron algunas ya existentes, formando un total de 14 barreras.

inundaciones-dammenEl Plan Delta, consiguió reducir la extensión total de los diques por 700 km, además de introducir mejoras en cuanto al abastecimiento de agua dulce para la agricultura, en la movilidad y la comunicación entre las regiones holandesas, facilitando así el transporte marítimo nacional.

Oosterscheldekeringdam fue construida en 1986, al principio, se había planeado cerrarla completamente al mar, pero esto destruiría gran parte del medio ambiente de agua salada único de esta zona, afectando a la población piscícola, por lo tanto, decidieron recurrir a una idea alternativa. Se colocarían esclusas que solamente cerrarían el paso del mar en condiciones extremas. Se colocaron 62 aperturas de 40 metros de anchura cada una, para permitir el paso de la mayor cantidad de agua salada posible.

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Oosterscheldekeringdam construida en 1986

Maeslantkering, fue la última construcción del Plan Delta, en 1997, está ubicada en el puerto de Rotterdam. En este caso, tenía que asegurar la protección sin cortar el tráfico marítimo del puerto de la ciudad. Su planeamiento duró 4 años, dando lugar al primer dique móvil del mundo.

Maeslantkering

Maeslantkering

La lucha de los Países bajos con el mar se hace cada día más intensa, en el último siglo el nivel del mar en esta zona aumentó 17 centímetros, y se prevé que este siglo lo haga 59 cm más.

Inundaciones – Holanda y sus Sistemas de Diques | Futuros Proyectos

El sistema holandés de diques y compuertas al mar ha sido durante mucho tiempo el mejor del mundo. Pero a medida que el país se enfrenta a los desafíos del cambio climático, el sistema depende cada vez más de técnicas que imitan los sistemas naturales y emplean el poder de la naturaleza para contener el mar.

Ahora Holanda se enfreta a un nuevo desafío, había que utilizar una técnica natural que puediera solucionar el problema que se plantea gracias al aumento del nivel del mar, así nació Sand Engine, una de las últimas innovaciones de los ingenieros holandeses, tecnología y diseño en control de inundaciones. Así, la “naturaleza llevará la arena al lugar que conviene”.

Proyecto Sand Engine

Proyecto Sand Engine

Después de haber construido su tan alabado sistema de compuertas al mar y diques, los ingenieros y urbanistas holandeses están ahora ampliándolo utilizando para ello nuevas tecnologías que aprovechan la naturaleza para mantener el agua en la bahía.

Sand Engine es el proyecto insignia de Building with Nature, un consorcio de industrias, universidades, institutos de investigación y agencias públicas de aguas de los Países Bajos que busca el aprovechamiento de los sistemas naturales para la ingeniería hidráulica de nueva generación.

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Este proyecto se terminó a finales de 2011 con un coste de 50 millones de euros. El objetivo de este Proyecto consiste en proporcionar, a largo plazo, una defensa para las playas erosionadas mediante la redistribución gradual del material dragado por las corrientes marinas.

Hasta ahora, la costa ha necesitado una reposición de arena cada cinco años, lo que suponía elevados costes de dragado que han dañado además los ecosistemas marinos. El proyecto Sand Engine repondrá arena en las playas durante 20 años por la mitad de precio.

Con el aumento de los niveles del mar, que muchos expertos prevén que sea de 1 a 1,5 metros en este siglo, y con los cambios climáticos que se espera que aumenten la frecuencia y la intensidad de las tormentas, la protección contra inundaciones es un problema cada vez mayor en todo el mundo.

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A la vanguardia de la tecnología de control de inundaciones se encuentran los Países Bajos, conscientes del daño que las crecidas de los océanos y los ríos pueden causar en un país de baja altitud. La ingeniería hidráulica lleva evolucionando en esta región desde la Edad Media y así, sus 16,7 millones de habitantes han mantenido los “pies secos” gracias a una red de diques, canales y maravillas de la ingeniería.

La barrera de Maeslant, cerca de Róterdam, donde dos compuertas flotantes, cada una de la misma longitud que la Torre Eiffel, que se cierran automáticamente para proteger la ciudad y su puerto principal cuando surgen amenazas de tormenta en el Mar del Norte.

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La gestión del agua es un negocio importante en los Países Bajos, los ingenieros hidráulicos holandeses y sus industrias relacionadas produjeron unos 7.500 millones de euros en 2008 gracias a proyectos en todo el mundo.

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Barrera en el Támesis

Sin embargo, mientras los holandeses exportan su alta tecnología por todo el mundo, diseñando estructuras mecánicas y gigantescas como la barrera del Támesis en Londres, en casa, el futuro de la protección contra las inundaciones es la vuelta al origen, la utilización de materiales naturales, sistemas que imitan a la naturaleza y aprovechan el poder de la naturaleza para proteger su vulnerable nación.

Inundaciones | El Río Mississippi

El río Misisipí nace en el pequeño lago de Itasca, situado en el nordeste del estado de Minnesota, a la altura de la región de los grandes lagos americanos. El río Mississippi es un extenso y caudaloso río situado en América del Norte que atraviesa la parte central de los Estados Unidos. Discurre entre el norte de Minnesota y el golfo de México y su curso tiene una orientación meridiana.

Es el segundo río más largo de América del Norte, con una longitud de 3.770 km, precisamente tras uno de sus afluentes, el Misuri. La longitud acumulada de estos dos cursos de agua sobrepasa los 6.800 km, y la superficie de su cuenca hidrográfica hacen del Misisipi uno de los ríos más importantes del mundo y del Misisipi-Misuri uno de los sistemas fluviales más largos del planeta.

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Río Mississippi

Durante la época precolombina, ya constituía una importante vía de navegación, y los amerindios lo llamaban «Meschacebé», que significa «padre de las aguas». Hoy en día, el río constituye un elemento fundamental de la economía y de la cultura estadounidense.

Su delta cubre una superficie de 75.000 km², con más de 400 km de anchura de este a oeste, y 200 km de profundidad del norte al sur, sobre la que viven unos 2,2 millones de habitantes, la mayoría en la ciudad de Nueva Orleans. Sin embargo, comparado con otros deltas, la densidad de población de la región es relativamente escasa.

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Delta Río Mississippi

La desembocadura se desplazó muchas veces a lo largo de la historia. En 5.000 años, el río cambió nueve veces de desembocadura y la actual data sólo del siglo X. Cuando se construyó un canal a principios del siglo XIX, el río buscó reunir el lecho y la desembocadura del río Atchafalaya, a 95 km de Nueva Orleans.

El delta avanza aproximadamente 100 m al año, alimentado por los 730 millones de toneladas de aluvión que deposita a razón de 6 dm al año sobre el fondo de su lecho, lo que hace necesario un dragado constante para asegurar la navegación. Estos depósitos forman un inmenso abanico aluvial que gana terreno sobre las aguas del golfo de México debido a la poca profundidad de las aguas y de la escasa amplitud de las mareas. El cieno y el barro impiden al río la posibilidad de serpentear.

Marismas - Humedales

Marismas – Humedales

Su planicie deltaica incluye las marismas costeras de Luisiana y cubre 28.568 km². Se caracteriza por una red compleja de brazos y de levantamientos naturales en disposición radial río bajo de Baton Rouge.

Inundaciones – El Mississippi | Sistemas de Diques

El 23 de agosto de 2005 el huracán Katrina se formó sobre las Bahamas y cruzó el sur de Florida como un huracán de categoría 1 moderado, causando algunas muertes e inundaciones antes de fortalecerse rápidamente en el golfo de México. Tras haber alcanzado la categoría 5, la tormenta se debilitó antes de tocar tierra por segunda vez como un huracán de categoría 3 el 29 de agosto en el sudeste de Luisiana.

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El Katrina devastó las costas del golfo desde Florida a Texas debido a su intensificación. El mayor número de muertes se registró en Nueva Orleans, que quedó inundada porque su sistema de diques falló, colapsándose muchos de ellos varias horas después de que el huracán hubiese continuado tierra adentro. El 80 % de la ciudad, así como grandes superficies de poblaciones colindantes quedaron anegadas, manteniéndose así durante semanas. Sin embargo, los daños materiales más importantes se produjeron en áreas costeras, como la inundación en cuestión de horas de todas las ciudades costeras de Misisipi, el arrastre de numerosos barcos y casinos flotantes a tierra firme, lo que provocó su choque con edificios, alcanzando las olas distancias de 10 a 19 km desde la costa.

Huracán Katrina

Huracán Katrina

Hacia el 26 de agosto del 2005, la posibilidad de que tuviera lugar una catástrofe sin precedentes ya se tomaba en consideración. Muchos de los modelos informáticos desplazaron la trayectoria potencial del Katrina 240 km hacia el oeste del saliente de Florida, lo que ponía a Nueva Orleans justo en el centro de las distintas probables trayectorias.

Imagen de Nueva Orleans tras el paso del huracán Katrina

Imagen de Nueva Orleans tras el paso del huracán Katrina

La posibilidad de que el huracán afectase de forma directa a la ciudad era entonces del 17 %, aunque el 28 de agosto dicho porcentaje ya había aumentado hasta el 29 %. Este escenario suponía una eventual catástrofe, puesto que algunas partes de Nueva Orleans y de su área metropolitana están por debajo del nivel del mar. Desde que se dio la previsión de que la marejada ciclónica causada por la tormenta alcanzaría los 8,5 metros, los servicios de emergencia de Nueva Orleans temían que los diques que protegían la ciudad cedieran y causaran importantes inundaciones.

Destrozos del Katrina

Destrozos del Katrina

El huracán Katrina sometió a la ciudad de Nueva Orleans a vientos huracanados durante horas. Aunque los fallos en el sistema eléctrico impidieron realizar mediciones precisas de la velocidad de los vientos en la ciudad, sí que se pudieron identificar como vientos propios de huracanes. A partir de estos datos, el Centro Nacional de Huracanes concluyó que lo más probable era que Nueva Orleans hubiera experimentado vientos propios de un huracán de categoría 1 ó 2.

La marejada ciclónica causada por el Katrina provocó 53 brechas en el sistema de diques que protegía Nueva Orleans, así como el fallo del dique del canal 40 Arpent. Casi todos los diques de la ciudad quedaron agrietados tras el paso del huracán justo al este de sus límites.

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Rotura de los Diques de Nueva Orleans

En el pueblo colindante de St. Bernard también se agrietaron los diques del Mississippi River Gulf Outlet, lo que llevó a la anegación de gran parte del este de Nueva Orleans,  St. Bernard y de parte de la población de Plaquemines. Las mayores brechas se produjeron en los diques de los canales de 17th Street y London Avenue, así como en el Industrial Canal, lo que dejó aproximadamente al 80 % de la ciudad inundada. El fallo de los diques en Nueva Orleans también provocó un importante número de muertes. 

Los diques no pudieron soportar la presión y cedieron

Los diques no pudieron soportar la presión y cedieron

La ciudad que quedó sepultada bajo las aguas ultima, se blinda contra nuevas inundaciones con la construcción de un dique de 215 kilómetros de largo que la proteja de una riada similar. La obra es una fortaleza de cemento en toda regla, con unos muros de casi 30 metros de ancho y casi 17 de alto, que ha costado 14.500 millones de dólares y que solo puede abarcarse desde el aire.

La cadena de presas, muros y bombas hidráulicas que forma el dique Seabrook  se extiende a lo largo del canal que une el lago Pontchartrain, cuyas aguas anegaron Nueva Orleans a principios de septiembre de 2005, y el río Mississippi. La obra cuenta con dos compuertas levadizas de 220 toneladas cada una para permitir el paso a la navegación y contener un posible desbordamiento del lago.

Imagen aérea del nuevo dique en el lago Pontchartrain de Nueva Orleans.

Imagen aérea del nuevo dique en el lago Pontchartrain de Nueva Orleans.

En plena época de huracanes, la construcción, que se inició en 2006, está a punto de completarse. Un proyecto de semejante magnitud normalmente tarda décadas en finalizarse, pero, en el caso de Nueva Orleans, las autoridades decidieron acelerar el proceso acortando los plazos para obtener los permisos medioambientales y obligando a todas las empresas involucradas a trabajar en paralelo.

El fantasma del Katrina  tras evidenciar la endeblez de las construcciones levantadas por el hombre para proteger a una ciudad construida por debajo del nivel del mar, hace que muchos habitantes de Nueva Orleans desconfíen de la aparente fortaleza de los muros que ahora la rodean. Muchos consideran que el nivel de protección autorizado por el Congreso de Estados Unidos no es suficiente.

Nuevo sistema de diques

Nuevo sistema de diques

El nuevo dique ha sido diseñado para prevenir un tipo de riada cuya probabilidad de que tenga lugar es de un 1% al año, según el proyecto aprobado por el Capitolio. Los críticos denuncian que Nueva Orleans sufre tormentas más virulentas que la modalidad de crecida contemplada y que el cambio climático podría reproducir su intensidad y su frecuencia, elevando el citado porcentaje del 1%.

El dique que está a punto de concluirse no es la única barrera que se ha erigido para blindar a Nueva Orleans de las consecuencias de un nuevo Katrina. A 20 kilómetros al este de la ciudad se ha elevado otra presa denominada, La Gran Muralla, para contener el agua del lago Borgne.

Pasando entre el Lago Borgne (a la izquierda) y el Lago Saint Catherine y Pontchartrain (a la derecha).

Pasando entre el Lago Borgne (a la izquierda) y el Lago Saint Catherine y Pontchartrain (a la derecha).

En la parte opuesta, se ha construido la mayor central hidráulica del mundo, un complejo que ha costado mil millones de dólares. Pero por muchos muros con las que se parapete Nueva Orleans, los miembros de la junta encargada de supervisar la edificación de las nuevas obras de contención de Nueva Orleans, alertan de que mientras no se reconstruyan los kilómetros de costa que quedaron asolados por el huracán y se restauren los humedales, que ofrecen una barrera natural contra la fuerza de las tormentas, la ciudad no estará a salvo de un nuevo Katrina.

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